美国海军空中早期预警系统的发展历程

莱茵船长

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   空中早期预警机(AEW)是指装备有雷达和电子侦察设备,用于搜索、监视空中或海上目标,指挥引导己方执行作战飞行任务的一种特殊军用飞机。由于尽早发现敌人并采取措施对于夺取战争的胜利而言至关重要,空中早期预警与控制系统(AWACS)正是因此应运而生的。预警机的发展历史并不漫长,其主要发展与装备服役过程都是由美国海军和空军所主导的。早在1942年,美国海军特谴部队的指挥官们就已经在作战过程中充分意识到,针对来自海上和空中的威胁,必须发展一种专用装备为美军舰队提供有效的早期预警手段。美国海军曾经利用陆基和航母舰载巡逻机试验目测搜索敌机和敌舰,但事实清楚的证明了这种手段对于舰队防御而言是完全不够的。此外,受地球曲率影响,通常雷达海平面探测距离仅30海里,因此安装在桅杆上的舰载雷达对于低空飞行的敌机、导弹以及敌水面舰艇的探测能力很差,也就无法提供有效的预警和反应时间。而早在20世纪30年代就发展起来的空中搜索雷达技术为解决这一问题提供了很好的思路和答案。不过,早期的雷达设备笨重、操作复杂,往往需要大量的电子辅助设备、冷却系统和维护设施,而且受海面背景反射杂波影响,第一代机载雷达对水面舰艇的探测能力不佳。所有上述因素都在很大程度上阻碍了空中搜索雷达技术的发展,直到战后才得到了突破性进展。

  1945年,美国海军率先装备了空中早期预警雷达系统,但如果没有目标自动跟踪和测高能力,空中雷达操作员若要手动跟踪锁定所有目标信号会是件非常繁杂的任务。因此在当时,有效探测来袭飞机和水面舰艇的问题仍未能得到很好解决。早期AEW系统的主要改进目标就是赋予雷达系统自动、稳定而有效的跟踪测高能力。出于技术上的巨大障碍,直到上世纪50年代中期才基本解决了上述问题。1964年E-2A“鹰眼”(Hawkeye)空中预警机的装备服役,使美国海军真正拥有了专用的全天候舰载海基早期空中预警飞机。E-2A“鹰眼”的出现也带动了美国空军以及其他国家空中预警系统的发展,开辟了空中预警机新的发展纪元,同时也奠定了未来陆、海基AEW系统的基础。

1964年E-2A“鹰眼”(Hawkeye)空中预警机的装备服役,使美国海军真正拥有了专用的全天候舰载海基早期空中预警飞机

  当今空中预警机被誉为“空中力量倍增器”,是现代海上和空中军事行动的有效组织者。可以确切的说,没有先进空中预警机的支援,美军指挥官们绝不会冒然投入到一场战争和冲突中去。近年来的“沙漠风暴”、“盟军行动”以及“持久自由”等重大军事行动中,美国海军和空军预警机不分昼夜的为美军提供了敌作战飞机和舰艇的关键部署与活动信息,正是这些实时的、详细的信息确保了上述行动的顺利完成。作为AEW系统的始作俑者,美国是生产和装备预警机的大国,而美国海军不仅倡导了舰载预警机的发展,而且装备和服役了当今全球为数逾300架预警机中的半数以上,其现役的E-2C预警机是世界上最畅销的预警机。同时美国海军也在不断推动AEW技术的向前发展。为了适应未来战争需要,各国均加大了对AEW/AWACS的研究、装备和改进力度。对美国海军空中早期预警与控制系统的发展历程加以分析回顾,将有助于我们充分理解认识AEW/AWACS系统的方方面面,对在信息化条件下进一步发展和完善我军空中预警和指挥控制能力也有裨益。

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