海阔凭鱼跃,天高任鸟飞

——“施耐德杯”水上飞机竞赛的历史

谨以本文纪念“施耐德杯”100 周年

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一.“施耐德杯”的诞生

  1903 年 12 月 17 日,是人类历史上意义深远的日子,奥维尔•莱特(Orville Wright)驾驶“飞行者一号”成功的实现了人类历史上第一次有动力、载人、持续、稳定、可操纵的重于空气飞行器的成功飞行。虽然这架飞机只飞行了 120 英尺(36.58 米),但飞行的本身却具有十分伟大的意义,它为人类征服天空揭开了新的一页,标志着航空时代的来临。不过当时的美国当局对此反映冷淡,各种媒体也表现出怀疑态度。莱特兄弟为了取得专利权,在很长时间一段内他们只进行秘密试飞,不断改进他们的飞机,因此外界无法得见其真容。

图 1.1.1 “飞行者一号”升空

  1906 年 3 月,巴西人桑托斯•杜蒙(Santos Dumont)驾驶自制的 14bis 飞机在巴黎升空,这架飞机用 21.2 秒飞行了 220 米。14bis 成为欧洲第一架真正意义上的飞机,同时这一成绩也被刚成立不久的国际航空联合会(FAI,Fédération Aéronautique Internationale)承认为第一项飞行世界纪录。

图1.1.2 桑托斯•杜蒙和 14bis 的首飞

  1906 年,莱特兄弟的飞机取得了美国专利,不过他们的专利适用范围实在太宽,把凡是用机械方法实现机翼变型而产生非对称升力的飞行器都囊括了进去,就好比当下苹果手机的圆角矩形专利,这从一定程度上阻碍了当时美国航空业的发展,也导致了后来一系列专利纠纷的产生。1908 年,美国陆军通过评估终于同意购买莱特兄弟的飞机,飞行者号才得以正式公开登场。1908 年 8 月,韦尔伯•莱特(Wilbur Wright)携带自己的飞机在法国进行了第一次公开表演,这次表演及以后的几次飞行成为世界各国的头条新闻,受到全世界的瞩目。

  在一系列成功的鼓舞下,欧洲各国特别是法国的飞行事业取得了重大进展。1909 年 7 月 25 日,法国飞行员路易•布雷里奥(Louis Bleriot)驾驶自行研制的布雷里奥 XI 型(Bleriot XI)单翼机成功飞越英吉利海峡,降落到了大不列颠国土上,这一消息轰动了世界。布莱里奥的飞行速度约为 45 英里/小时(72 公里/小时),耗时 36 分半钟。这个事件不仅给世界公众留下了十分深刻的印象,而且也使英国人大为吃惊。他们意识到了某种突如其来的危险,飞机的发展使他们预感到单纯凭借海上防御力量已不可能保证自己国家今后的安全了。布莱里奥获得了伦敦《每日邮报》颁发的 1,000 英镑奖金,他组建了自己的公司,开始批量出售飞机,成为第一批飞机制造商之一。

图 1.1.3 第一架飞越英吉利海峡的飞机-布雷里奥 XI

  不久,各种飞机设计、制造和试验的竞赛和展览活动蓬勃兴起,航空发展进入了在体育和娱乐中应用的新阶段。1909 年在法国朗斯(Rheims)举行了第一次大型航空博览会(Grande Semaine d'Aviation)大会上各国航空精英和各种飞机济济一堂,并举办了多项飞行竞赛。其中最吸引人的项目莫过于戈登•贝内特杯(Gordon Bennett Trophy),这项竞赛的奖杯以赞助商-著名美国出版商詹姆斯•戈登•贝内特(James Gordon Bennett),《纽约先驱论坛》和《巴黎先驱论坛》的发行人的名字命名。

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