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美国海军空中早期预警系统的发展历程(四)

发布时间:2013-06-04  原作者:莱茵船长   点击数:

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战场上空的“鹰眼”

  上世纪80年代初,得到前苏联支持的利比亚卡扎菲政府反美情绪高涨。为了维护美国在地中海的军事、政治和经济霸权,美国总统里根授命驻地中海的美国海军第6舰队处于高度战斗状态,扬言对利比亚进行“外科手术式”打击。同时,美军加强了对利比亚的卫星与空中军事侦察,并派出特工对利比亚各重要军事目标搜集情报。美国海军与利比亚空军在锡德拉湾上空的对峙也一再加剧。

  两军对峙过程中,美国海军航母战斗群的F-14A战斗机飞行中队在E-2C预警机的支援下执行了大量的空中战斗巡逻任务。由于E-2C具备优异的目标探测跟踪能力,美国海军战斗机的空中巡逻行动起初一直没有遇到什么麻烦。然而在1981年8月19日晨,两军战机终于在锡德拉湾上空首次交火——正在空中巡逻的两架来自VF-41中队的美国海军F-14A战斗机与两架从的黎波里附近空军基地起飞的利比亚空军苏-22“装配匠”战斗轰炸机遭遇。E-2C预警机向两架F-14A战斗机下达了攻击命令,然而苏-22却以AA-2“环礁”空空导弹率先开火,但未命中目标。在E-2C的引导下,两架F-14A后发制人,以AIM-9空空导弹将两架苏-22战斗机分别击落,从而完成了“雄猫”服役以来的首场空战胜利;1989年1月15日,又是在VAW-126预警中队的E-2C的引导下,来自美国海军“肯尼迪”号航母上VF-14和VF-32中队的4架F-14A“雄猫”战斗机再次击落利比亚空军的2架米格-23MF“鞭挞者”战斗机。两场空战,4:0的战果,充分证明了E-2C的作战性能得到了充分发挥,也表明了“鹰眼”与“雄猫”之间配合的默契。而这对搭档在此后的近30年时间里多次共同参与了美军在全球各地的作战行动,成为美国海军舰载中队中的一对“常胜搭档”。

1981年尼米兹号上VAW-124中队的E-2C指挥了F-14的战斗

1989年4架F-14A“雄猫”战斗机再次击落利比亚空军的2架米格-23MF“鞭挞者”战斗机

  真正充分体现E-2C的灵活部署与全面作战能力的例子发生在1985年10月10日。当天早晨,美国海军“萨拉托加”号航空母舰上突然响起战斗警报,舰上VAW-125中队的一架E-2C奉命紧急起飞。从警报响起到“鹰眼”升空仅用了不到27分钟时间!事情的缘由是这样的:意大利“阿基莱.劳罗”(Achille Lauro)号客机被来自巴解组织的恐怖分子劫持,以迫使以色列政府释放被关押的政治犯和恐怖分子。劫持过程中,恐怖分子还杀害了机上的一名美国记者。美国总统里根命令位于地中海的美海军第6舰队立即采取行动阻止被劫持客机由埃及飞往突尼斯。由于事发突然,客机起飞时间、航线和机型等信息都是直到E-2C升空后才陆续发送到机组手中,由于机上VHF设备发生故障,第2架E-2C也随即升空支援。也许有读者问,这种紧急拦截任务为什么会选择预警机执行呢?这是因为在当时的航母上只有E-2C“鹰眼”具备与被劫持客机进行高频无线电通讯联络能力,而其他作战飞机都采用的是UHF无线电设备。第2架“鹰眼”很快便发现了正飞往突尼斯的这架埃及航空波音737客机,E-2C随即引导2架F-14A“雄猫”战斗机前来拦截,后者保持无线电静默,只使用数据链与“鹰眼”进行联络。在关闭航行灯隐蔽接近并确认身份后,F-14A战斗机随即通过“鹰眼”利用VHF无线电向737客机下达了在位于西西里的军用机场降落的命令。埃及飞行员起初拒绝迫降的命令,但当他们发现舷窗外两侧全副武装的“雄猫”后很快改变了主意。飞机降落后,早已守侯在那里的“海豹”突击队迅速包围客机并成功制服了恐怖分子。

巡弋在红海的“萨拉托加”号航空母舰

  这次行动尽管在后来倍受指责,但它实际上是由美国海军航空母舰上起飞的舰载战斗机机和预警机进行的一次相当成功的精确协同行动。它充分体现了E-2C“鹰眼”多样化的作战能力和灵活的部署能力,特别是很好的展示了航母舰载预警机在处理这类突发危机时的快速反应能力。在陆基或舰载雷达探测距离外快速探测、跟踪、确认并锁定目标——这正是美国海军AEW系统发展了40多年来所要充分证明的存在价值。

  不过,有E-2C参与的作战行动也并非永远无往而不利。1982年12月4日,美国海军“独立”号和“肯尼迪”号航母战斗群上的舰载战斗机和攻击机发动了对黎巴嫩防空导弹阵地的突然空中打击。由于事先整个行动处于高度保密状态,参与行动的VAW-122和VAW-126中队的E-2C机组对行动细节并不完全清楚,直到飞机升空后才一边集结各编队一边获取任务指示。仓促之下,各攻击编队起飞后花了整整30分钟才在空中集结完毕,而这一切早在叙利亚早期预警雷达的严密监视之下。毫无疑问,在接近目标过程中,美机遭到了猛烈的防空火力拦截,2架攻击机(A-7E和A-6E)被防空导弹击落。这次不成功的作战行动后来受到美国军方和国内舆论的不小诟病,然而也为美国海军AEW系统的成熟积累了宝贵经验。特别是E-2C在任务执行过程中暴露出来的航程短因而持续作战能力不足的问题,也引起了美国海军方面的高度重视。为了对“鹰眼”形成补充,洛克希德公司将E-2C上的ASP-125/138/145型雷达在陆基大型飞机(如C-130“大力神”运输机或P-3C反潜巡逻机)上进行了一系列试验,使上述飞机具备同样的空中早期预警能力。改装完成后的EC-130V和NC-130V型机于上世纪80年代末和90年代初分别装备美国海岸警卫队和美国空军。特别是EC-130V型预警机后来还被美国海军和诺斯罗普-格鲁曼公司用来作为验证“先进鹰眼”计划的平台。

美国海岸警卫队的EC-130V

美国海关的P-3预警机

美国海军E-2C“鹰眼”预警机的作战使用

  第二次世界大战和朝鲜战争的空中作战经验表明,统一的空中指挥和控制能力是必不可少的。而在越南战场上的作战经历更是对未来的AEW系统提出了提高雷达探测距离、提供战场监视、预警与指挥控制能力的更高要求。到了20世纪70年代末80年代初,美国海/空军均强化了AEW力量的训练与作战演习以提高美军应对冷战期间潜在威胁的能力。

  作为美国海军舰载预警飞行中队的主要基地,驻扎在诺福克海军航空站(NAS)和位于太平洋地区莫古角的海军航空武器站(NAWS)的2支AEW大队(CAEWWP与CAEWWL)与VAW-120中队共同承担了E-2C预警机及其作战人员的训练职责,前者还包括VAW-78中队。新的飞行员、雷达操作员以及海军飞行官(NFO)们都将在这里接受为期一年的大量科目训练。VAW-77飞行中队驻扎在亚特兰大海军航空站,VAW-115中队则作为第5舰载机联队的一部分驻扎在日本厚木航空站,承担支援美国海军在西太平洋地区作战的职责。到了上世纪90年代末,受美军削减部队规模的影响,原驻扎在佛罗里达米拉马尔海军航空站的VAW-110中队于1994年9月撤消,其作战人员和装备并入VAW-120中队。上述共计13支预警飞行中队共同构成了当今美国海军空中早期预警力量的核心。

  谈到E-2C“鹰眼”预警机的作战使用,似乎并没有一个所谓标准的作战程序或任务,但典型的任务模式还是存在的。在每艘航母配备的预警中队的4-5架E-2C中,除1架处于维修保养状态外,其他各机均时刻保持待命状态。与其他作战飞行单位一样,美国海军预警飞行中队的作战人员在升空执行任务前同样必须制订详尽细致的飞行计划。航母上的舰载飞行中队每隔一天执行一次例行飞行任务,而陆基中队则每隔几天执行一次。5名机组成员中,战斗情报中心指挥官(CICO,也是机长)负责指挥上述飞行与作战任务,通常与空中控制指挥官(ACO,负责指挥空中拦截任务)、雷达操作员(RO,同时负责机上设备检修)以及驾驶员共同制订飞行计划。对于防空作战任务而言,航母上的AEW机组还必须与作战室中的战斗机作战人员共同确定空中战斗巡逻/拦截方案细节以及Link-4/16数据链的使用;对于对地攻击作战任务而言,机长则必须与攻击任务和掩护任务的指挥官们事先确定需要交换的关键信息,明确预警机在整个作战行动中的具体任务分配。此外,在实施作战任务前时刻保持与各部门作战人员的沟通也是非常必要的,这将有利于预警机机组随时掌握最新的任务动态。通常在起飞前2小时,E-2C的机组将听取机长的任务简报,并分别简要汇报各自的准备情况,核查遗漏问题,时间持续大概45分钟。随后机长和空中控制官将分别前往战斗飞行人员待命室和航母作战室获取最新的整体任务简报,这一过程大约持续50分钟至1小时,在此期间其他机组人员继续进行飞行前的检查。在确认检查结果正常后,飞机被准许起飞。驾驶员将首先发动右翼发动机并启动冷却系统、计算机和雷达系统,然后发动左翼的发动机。在此期间驾驶员将密切监视发动机的运转情况并向航母上的飞行控制中心汇报。同时,机长将向空中控制官和雷达操作员下达系统初始化的命令,并为Link-4/16链路进行初始设置。E-2C上的机组配置是这样的:正副驾驶员位于机首座舱,机身中部工作舱内雷达操作员在前、机长居中、空中控制官在后,飞机起降阶段三人座椅面对机首,在空中正常飞行时则将座椅旋转90°并排侧坐背对机窗进入工作状态。一次例行飞行任务通常将持续4.5至5小时。由于没有空中加油能力,飞行时间将受到严格限制。

E-2C的双人制驾驶舱

  有趣的是,除了执行空中早期预警巡逻和引导攻击任务外,E-2C还能在特定场合指挥舰载作战飞机着舰。当然,这种能力并不是E-2C所专有,早在几十年前的AD-3W型预警机就曾实践过。我们知道,航空母舰上舰载飞机的起降是由舰上的航母空中交通控制中心(CATCC)指挥完成的,但当雷达、通信系统发生故障或是该中心遭受人员伤亡时,E-2C上的空中控制官和雷达操作员将承担起指挥返航作战飞机进场并引导其着舰的职责。

E-2C的雷达操作员工作台

  值得一提的是,为了保证美国海军AEW力量的战斗力维持在较高水平,所有预警机中队的飞行员和作战人员在执行日常飞行任务的同时,还必须完成大量的升级训练任务。如刚从VAW-120中队完成训练科目毕业的驾驶员们还将在未来18到24个月里进行更高级别的飞行训练,直到获得航母舰载机飞行官(CAPC)资格。同样,海军飞行官也必须在2年时间里完成向战斗情报中心指挥官的晋级。航母舰载机飞行官和战斗情报中心指挥官是E-2C作战人员中的最高级别,想要留在舰载预警中队中并确保不被淘汰就必须维持这一最高水准。可想而知美国海军航母舰载预警飞行中队的作战素质和战备水平有多高!

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