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美国海军空中早期预警系统的发展历程(三)

发布时间:2013-06-02  原作者:莱茵船长   点击数:

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真正的AEW——美国海军E-2舰载空中预警机

  在E-1B“跟踪者”之后,格鲁曼公司没有停止对新型舰载预警机的开发工作。1961年4月19日,一种专门为空中早期预警任务而设计的新型预警机完成了首飞,这就是被认为是美国海军第一种专用舰载空中预警机E-2A(最初型号为W2F-1)“鹰眼”(Hawkeye),3年后这种新型预警机开始交付使用。对于美国海军而言,E-2A不仅代表着AEW系统航空电子技术的一次重大飞跃,更是摆脱了利用现役机型改装AEW平台的模式而专门设计的一型具备革命意义的海军舰载预警机。尤其值得一提的是,在E-2A这样一种相对来说体积不大的舰载机上成功容纳下了新型的先进预警雷达系统,这不能不说是一次伟大的成就。

还没安装雷达的E-2A/W2F-1

E-2A/W2F-1原型机

  E-2A与美国海军先前装备的各型预警机有着诸多的不同。该机是第一种安装旋转雷达天线罩的5座(包括3名雷达操作员)航母舰载预警机,其首要作战任务是远程空中探测与搜索。E-2A采用以APS-96型B波段(UHF)雷达为核心的机载战术数据系统,雷达采用低频高脉冲重复间隔(PRI)和单延迟线固定目标对消技术,输出功率大,信噪比也更高,能有效抑制海上杂波干扰。APS-96型雷达的另一大特点是探测距离远。E-2A在25000至30000英尺飞行高度上的雷达探测距离为200海里,几乎达到了E-1B的2倍。特别是雷达监视器实现了计算机自动目标跟踪功能,可动态显示所有目标航向和速度参数,使得美国海军的预警机雷达操作员们第一次从繁杂的手动跟踪操作中解放了出来,该型雷达在上世纪70年代是非常先进的。E-2A的典型作战程序是:在搜索雷达发现空中和海上目标的,通过机载战术诸元系统进行数据处理,然后将目标距离、速度、高度和航向等信息及时传输给航母上的海上战术诸元主系统,同时对已方作战飞机和其它武器实施指挥引导。随着E-2A的诞生,美国海军也因此创造了多项世界第一:世界上第一种采用涡桨发动机的航母舰载机;1962年12月8日首次完成机首牵引式弹射系统升空作业(“企业”号航空母舰上);1963年2月5日首次完成全自动空中拦截任务。

鹰眼的雷达天线结构图

E-2A机舱内的雷达操作员

  不过,E-2A预警机的研制和装备过程也并非一帆风顺。首先,该机的搭载平台当时只能是从二战时期建造并沿用下来的旧式航空母舰(如针对喷气式舰载机的“埃塞克斯”级改进型),因此,航母的升降机、机库、甲板尺寸和强度、弹射器性能等指标对该机设计阶段的外形尺寸限制非常严格。另一方面,E-2A是当时美国海军体积最大的舰载机,虽然研制过程中克服了不少困难,但试飞过程中仍暴露出了一些问题。如侧向稳定性不够,造成侧向操纵力矩过大从而使方向舵效能降低,这使得飞机在单发飞行(包括紧急情况下)时方向稳定性严重下降,这对于航母舰载机而言(尤其是起降过程中)是相当危险的,以至于该机曾于1965年1月15日暂停生产。此外,该机的机载航电设备(特别是计算机系统与电子设备冷却系统)性能也不可靠,测高精度也不良。曾有E-2A的飞行员这样评价道:“当这些设备管用时,它比E-1B要强不少。可是一旦它们不听你使唤了,就什么也干不了”!特别是其核心装备APS-96雷达的工作也极易受气象条件影响,抗干扰能力不理想,且没有陆地上空目标的探测能力。接受引导的作战飞机往往还需要结合自身的机载雷达确认目标。由于E-2A的改进工作进展并不顺利,E-2A项目在生产了59架之后正式完结。格鲁曼公司与美国海军一同把目标放在了对E-2A的全面改进工作上,这就促成了E-2B的诞生。E-2B型“鹰眼”的改进部分包括新的核心——利顿(Litton)公司的L-304型计算机。此外还改进了机载航电系统的可靠性,加大了二个垂直尾翼。前后共有49架E-2A被改装为E-2B型,到上世纪60年代末时,E-2B型“鹰眼”预警机已基本完成在美国海军中的列装服役,改装工作则于1971年全面完成。不难发现,其实E-2B型预警机的出现并没有彻底解决E-2A遗留的硬件技术问题,但却是美国海军航母舰载AEW系统发展历程中的一次重要过渡。美国海军主力AEW平台由WV-2、E-1B到E-2B的转变标志着美国海军空中早期预警发展进入到了一个新的阶段。

改进后的E-2B,注意外侧两片垂尾增加了面积

  也许从性能表现上看,E-2A型机是失败的。然而从一项前所未有的先进AEW技术平台的发展和成熟的进程角度去理解,E-2A曾遭遇的技术障碍和作战能力的局限性对于其后继者E-2B的成功又是不可或缺的。也正是在跨越了这些困难和障碍后,“鹰眼”才最终得以发展成当今世界最先进最完善的舰载AEW平台。

20世纪60年代美国海军AEW力量的变化

  20世纪60年代对于美国海军AEW力量的发展历程而言意义非凡,特别是在60年代中期,美国海军陆基AEW飞行中队的逐步削减,其装备的WV-2型预警机(除VW-1和VW-4中队外)陆续移交给美国空军方面,航母舰载AEW飞行中队则在大规模扩张。E-2A“鹰眼”预警机全面取代了E-1B和AD-5W型预警机在美国海军舰队中的地位,装备数量稳步上升。仅在上世纪60年代初时,美国海军航母编队已拥有1000余名AEW作战人员。

  1967年4月1日,美国海军撤消了规模庞大的VAW-12飞行中队,并以此为基础在东海岸组建了第12航母空中早期预警飞行大队(CAEWW-12),负责指挥大西洋舰队的空中早期预警作战活动。同期组建的还有第120替补舰载空中早期预警中队(RVAW-120),用于训练舰载预警机的作战飞行人员。来自原VAW-12中队的预警机和所属作战人员分别组成了后来的VAW-121、VAW-122和VAW-123中队,前者装备E-1B“跟踪者”型预警机,后两支中队装备E-2A“鹰眼”。西海岸方面,原VAW-11中队于1967年4月20日正式解散,相应取而代之的是第11航母空中早期预警飞行大队(CAEWW-11)、第110替补舰载空中早期预警中队(RVAW-110)以及在原VAW-11中队基础上重新组建的VAW-111、VAW-112、VAW-113、VAW-114、VAW-115以及VAW-116中队,VAW-111中队装备的是E-1B型预警机。这一时期,由于E-2A“鹰眼”在美国海军中的地位不断提升,尽管数量仍显不足,但E-1B型机已经开始逐步退居二线,主要部署在一些轻型航母上使用。

1966年星座号航母上的E-2A

  20世纪60年代末,一批装备E-2B新型预警机的中队相继成立。在东海岸,VAW-124、VAW-125和VAW-126飞行中队于1967年9月至1969年4月间陆续组建;西海岸方面的VAW-117中队则于1974年7月1日组建。最后一支装备E-2B的中队VAW-127于1983年9月2日在东海岸成立。其中VAW-115中队最为活跃,曾先后在美国海军“中途岛”号(CVA-41,1971年)、“独立”号(CV-62,1991年)和“小鹰”号(CV-63,1997年)号航空母舰上服役,并多次进行机动部署以支援西太平洋地区美国海军的军事打击力量。

1976年VAW-116中队的E-2B国庆涂装

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